La capital de la comarca del Pla de l’Estany és un petit municipi situat al centre de la província de Girona, en una plana envoltada de serralades que el protegeixen dels vents de mestral que bufen durant tot l’any, i els de xaloc, presents a la primavera i l’estiu.

La història de Banyoles es remunta a principis del segle IX quan uns monjos benedictins van fundar el Monestir de Sant Esteve, el primer de què es té coneixement a Catalunya. Mentre que l’origen del seu nom, Balneolas, prové de la paraula llatina balneum que significa «lloc de banys».

Al terme municipal de Banyoles es troba l’estany més gran de Catalunya, que s’ha convertit en el símbol distintiu de la ciutat. Gràcies al seu gran valor geològic, ecològic i cultural, i a totes les activitats lúdiques i esportives que s’hi organitzen, la ciutat és una de les zones amb més turisme de la província de Girona. Ha estat declarat per la Generalitat com a zona integrada del Pla d’Espais d’Interès Natural i, el 2003, es va incloure a la Llista Ramsar de Zones Humides d’Importància Internacional.

L’estany, amb un perímetre de 6,65 quilòmetres, fa 2.150 metres de llargada, un màxim de 725 metres d’amplada i una profunditat que oscil·la entre els 15 i els 132 metres. El camí que el voreja convida a fer una agradable passejada enmig d’una vegetació típica del bosc de ribera. A més, hi ha trams, com el Bosc d’en Morgat, que són ideals per a l’observació d’ocells. I d’altres exclusius per practicar la pesca esportiva.

D’ençà dels Jocs Olímpics de Barcelona’92, on Banyoles es va convertir en la seu olímpica de la modalitat de rem, l’estany ha acollit diverses competicions no sols de rem sinó també de piragüisme. Avui dia, les instal·lacions estan preparades per a la pràctica d’aquests esports i del caiac. Malgrat tot, per protegir l’ecosistema, que és molt sensible als canvis, no es permet utilitzar embarcacions particulars. Per aquest motiu, hi ha empreses que ofereixen la possibilitat de llogar-les. L’estany també disposa de tres zones de bany: La Caseta de Fusta, una zona natural habilitada a la part nord-est del llac; els Banys Vells, situats en un bar amb terrassa; i el Club Natació Banyoles que, a més de la zona de bany, disposa de piscina exterior i interior, gimnàs i vestidors.

Dins de l’aigua, es poden observar petites construccions anomenades pesqueres. Daten des de mitjans del segle XIX fins l’any 1931 i es feien servir per guardar el material de pesca. Més tard, amb l’arribada dels burgesos i la pràctica d’esports, es van ampliar per poder-hi guardar una barca i, fins i tot, per allotjar-s’hi. Actualment n’hi ha vint, cadascuna amb el seu nom, i són d’ús privat, excepte la número 10, que acull l’Oficina de Turisme. El conjunt ha estat declarat Bé Cultural d’Interès Nacional per la Generalitat de Catalunya.

El patrimoni històric i cultural de Banyoles queda reflectit en els museus i monuments de la ciutat:

  • El Museu Darder, inaugurat l’any 1916 per mostrar una col·lecció d’animals exòtics, té exposades més de 20.000 peces relacionades amb la historia natural.
  • El Museu Arqueològic acull un conjunt important d’objectes recuperats dels jaciments de la comarca, com les Coves de Serinyà, la vila romana de Vilauba o el poblat neolític de la Draga. En aquest, es va instaurar el Parc Neolític de la Draga, on es poden visitar les reproduccions d’antigues cabanes i descobrir com era la vida fa més de 9.000 anys.

Quant a l’arquitectura, a Banyoles es poden admirar edificis d’estil gòtic català. És el cas de l’església de Santa Maria dels Turers, una de les més importants de la ciutat; la Pia Almoina, un palau construït a partir de dues cases romàniques i que és la seu del Museu Arqueològic; o la Llotja del Tint, edificada a partir d’una fàbrica medieval i destinada al tint de teixits. També hi ha edificis medievals, com les restes de la muralla, la plaça Major amb les seves cases típiques de l’època (tot i que avui dia estan reformades); o el Monestir de Sant Esteve, que presenta diferents estils arquitectònics degut a les reconstruccions que a patit al llarg dels segles. Al seu interior es conserva el retaule gòtic de Nostra Senyora de l’Escala i l’Arqueta de Sant Martirià, tots dos del segle XV.

Tot aquest patrimoni queda reflectit en les festes i fires de llarga tradició que se celebren a la ciutat.

És per això que, a l’octubre, el barri vell es transforma en una vila del segle XIII durant la Fira Medieval Fantàstica. A més de recrear els combats de cavallers, es pot gaudir d’un mercat farcit amb productes artesans de l’època. I més endavant, al novembre, té lloc la Fira de Sant Martirià, en la qual els protagonistes són els cavalls i les seves exhibicions.

Hi ha moltes formes de conèixer Banyoles: pel seu patrimoni, per la seva cultura o per la seva gastronomia que barreja els productes de mar i muntanya. Però, sens dubte és la seva relació amb l’aigua i l’entorn natural el que atreu al visitant a quest indret tan especial.